Archivos Mensuales: noviembre 2010

Encuesta aminoácida: resultados


Ha llegado el momento de revelar los resultados de la encuesta sobre nuestras preferencias aminoácidas de la semana pasada. Una era sobre el aminoácido favorito del lector  y la otra sobre el que merecía nuestros más oscuros pensamientos bioquímicos. La encuesta debía estar abierta una semana, pero pese a que puse en las opciones fecha y hora de caducidad, la he tenido que cerrar manualmente esta mañana, así que han sido casi ocho días de encuesta durante los cuales 101 personas han respondido a la primera pregunta y 82 a la segunda. Sin más dilación, los resultados son los siguientes:

En cuanto a los votos por aminoácido favorito ha resultado ganador el triptófano con 18 votos, seguido por la glicina (15 votos) y la lisina (12 votos). El resto de las moléculas se encuentran a distancias mayores. Lo que es un poco sorprendente es que, en contra de lo que podía pensarse en principio, parece ser que la gente sí tiene aminoácidos favoritos. El triunfo del triptófano quizá sea atribuible a que fue uno de los que más se nombraron en las charlas de twitter previas a la encuesta en sí, con el consiguiente sesgo, a su gracioso nombre, a que su letra es la W y no se parece en nada a su nombre aunque quizá sí a su estructura molecular (con dos elegantes ciclos) o a que es el aminoácido más pesado y complejo estructuralmente de todos. También podría ser simplemente que el triptófano es, con diferencia, el aminoácido más molón de nuestro proteoma y punto.

El triptófano, visiblemente emocionado al conocer la noticia

La glicina, en segundo lugar, es curiosamente el aminoácido más sencillo de todos. Su grupo -R se reduce a un simple hidrógeno y es el único que no tiene enantiomería. Posiblemente sea el más fácil de recordar y por eso también se ha ganado un puesto en el podio. No deja de ser curioso que el primer y segundo puesto sea justamente para el aminoácido más complejo y grande y el otro para el más simple y ligero. Se vislumbra aquí otra nueva fractura en la sociedad. ¿Eres de la glicina o eres del triptófano? Lo que prefieras, pero ¡Debes elegir!

Luego viene la lisina. Recordemos que es el aminoácido favorito de Sheldon en The Big Bang Theory, motivo por el cual seguro que le ha caído algún voto que otro, aunque hay que reconocer que todas esas cargas positivas son muy atractivas. La lisina, además, no ha recibido ni un solo voto negativo. ¡Bien por ella!

Glicina y lisina, poniendo cara de póker. Otra vez será

En cuanto a los votos negativos, la cosa está más reñida y no parece haber una tendencia clara salvo por la clara “ganadora”, la prolina. La prolina tiene un grupo -R que se retuerce y se vuelve a unir con el carbono alfa, por lo que es una amina secundaria. Allá donde aparece, se interrumpen estructuras secundarias como las hélices alfa, aunque por otra parte contribuye en las hélices de colágeno. Sea por lo que sea, está claro que la prolina cuenta con poca simpatía entre los lectores, aunque ha recibido 7 votos positivos.

La prolina jura venganza

El reparto de los demás votos negativos está relativamente repartido y no se pueden sacar muchas conclusiones. Sí que parece que los aminoácidos con azufre (metionina y cisteína) no son muy apreciados, tampoco el glutamato (quizá por sus cargas negativas o por asociaciones musicales) y la fenilalanina (quizá por aquello de la fenilcetonuria, que se comentaba entre los lectores). Para “limpiar” los resultados pongo aquí otro gráfico con la suma de los resultados positivos y negativos:

Si hacemos eso, además de continuar destacándose los tres aminoácidos más populares, vemos que la arginina (sin votos negativos) mantiene bastante bien su posición. Por su parte la prolina no recibe ningún linchamiento excesivo, pero sigue siendo el aminoácido menos popular seguido de cerca por la histidina.

Esto ha sido todo de momento. Algún físico dijo por ahí de hacer una encuesta sobre partículas fundamentales favoritas y creo que sería una excelente iniciativa. Seguro que hay algunas más populares que otras.

Día del orgullo primate

Para arrancar, una bonita canción que me ha hecho llegar SuperSantiEgo, incesante rastreador de los aspectos más estupefacientes de la realidad:

Cuando os hayáis recuperado, seguimos.

Bien, esta obra de arte guarda muchas similitudes con el pensamiento fanático-evangelista que hemos disfrutado en obras de Chick, y muy concretamente en la tira “Abuelito“: marco académico donde se enseña la evolución, profesor afeado, intransigente con la Biblia, ridiculización de una versión esperpéntica de la evolución y, por supuesto, alumno listillo que acaba por sublevar al resto de la clase. La gran innovación es el doble beso final, que sólo puedo calificar de sublime.

Las similitudes no son sólo aparentes, pues de hecho, los creadores de la canción son un grupo evangelista conocido como “La Familia Internacional” y, anteriormente, “Los  niños de Dios“. El vídeo huele a añejo, pero los clásicos nunca mueren, y si, como servidor, sentís devoción por este tipo de propaganda fanática podéis descubrir otras grandes piezas musicales del mismo palo dedicadas al aborto (Madre, déjame vivir) o al apocalipsis nuclear (Faltan 10 minutos).

Pensaba dejarlo aquí, pero la verdad es que me he quedado bastante sorprendido cuando he leído un poco sobre “La Familia Internacional” y creo que conviene compartir otras cosillas: su fundador fue un tal “David Berg“, que vivió intensamente un extraño cruce entre el movimiento hippy y una revelación religiosa. En la Wikipedia leemos (negritas mías):

Además de manejar varios preceptos cristianos como la Trinidad, Jesucristo como hijo de Dios, Eucaristía, Oración, etc., según su doctrina, repudian al “Sistema”, son apocalípticos y le dan una gran importancia a la explotación del sexo.

Su predicación explota el evangelio de Jesucristo, de manera revolucionaria. De hecho encuentran argumentos en el Evangelio para afirmar que los Estados Unidos serán destruidos y reemplazados por el Comunismo Internacional y después vendrá el Reinado de Cristo. Tienen como finalidad hacer la “Revolución de Jesús”, es decir, mediante centros, folletos, discos, propaganda llevar el mensaje del Evangelio a la juventud desilusionada y drogadicta de Estados Unidos y el mundo.

Alientan las relaciones de amor libre, ya que consideran que vivir en pareja es vivir de una forma egoísta. En sus inicios, la organización utilizaba el sexo como forma de atraer adeptos. Adhieren a lo que llaman la “Ley del Amor”, es decir, “amar a Dios y amar al prójimo como a nosotros mismos”.

Poseen una visión apocalíptica del mundo, interpretando los hechos como revelaciones de las inminentes profecías, incluso Berg, ya había predicho algunos acontecimientos nunca concluidos. Su predicción más conocida era que un cometa destruiría los Estados Unidos en 1973 o 1974. Otra predicción suya consistía en que la gran tribulación comenzaría en 1989 y que la segunda resurrección de Jesucristo sucedería en 1993.

A medida que el grupo crecía y se ampliaba por todo el mundo, hizo tan su mensaje de la salvación, del apocalipsis y de la “revolución espiritual” contra el mundo exterior.

En 1974, comenzó un método de captación (al que ellos llaman predicación del evangelio) bajo el nombre ‘Flirty Fish’, usando el sexo para demostrar el amor de dios y ganar conversos.

Fue también un medio de obtener dinero, tanto de las mujeres forzadas a ejercer como prostitutas. La ‘Flirty Fish’ se ha comparado a la prostitución religiosa. Esta práctica fue continuada en 1987.

La forma de ejercer las relaciones sexuales, la publicación y distribución de textos, de las fotografías y de los vídeos abogando y documentando el contacto sexual del adulto-niño y el mantenimiento de relaciones sexuales con niños llevaron a numerosas denuncias de abusos sexuales de niños.

Ante esto se tomaron distintas medidas internas con el fin de evitar la persecución judicial, si bien no se ha reportado el repudio de la organización a tales prácticas.

En su página web no parecen hacer mención a ninguna de estas cosas, y por el contrario no dudan, entre la mucha documentación ideológica que proporcionan, dedicar sin tapujos unos buenos capítulos al asunto de la infancia que sabiendo lo que hemos leído antes, resultan un tanto estremecedores.

Consideramos que los niños son inapreciables tesoros y regalos de Dios. Por ende, tenemos la firme convicción de que sus necesidades físicas, emocionales, sicológicas y espirituales deben satisfacerse plena y debidamente. El cuidado de los pequeños que Dios nos confía es para nosotros una obligación muy importante.

En fin, que parece una broma, pero no lo es.

Volviendo al tema del vídeo, está claro que había y sigue habiendo pobres ignorantes que desconociendo su condición de primates, motivo por el cual el blog “Sin dioses” creyó conveniente instaurar el “día del orgullo primate“, que viene a caer hoy, porque un 24 de noviembre (de 1974) se descubrieron los restos fosilizados de la famosa Lucy.

El manifiesto consiste en una retahíla de perogrulladas, pero ya que estoy, me voy a adherir a él pese a ser crustáceo.

ORGULLO PRIMATE

1. Nos sentimos orgullosos de ser miembros del orden de los primates. La inclusión en el grupo de los primates no es solo un aspecto taxonómico sino que revela también el parentesco evolutivo que tenemos con los demás primates.

2. Nos sentimos orgullosos de “descender de un simio”. No de una especie de simio actual, sino de un simio extinto, pero simio al fin y al cabo. No nos avergüenza nuestro origen evolutivo.

3. Queremos hacer un reconocimiento al trabajo de los paleontólogos que han ayudado a descifrar nuestros orígenes evolutivos y deseamos que se siga desarrollando el trabajo de los paleontólogos, así como la divulgación de sus investigaciones.

4. Queremos hacer un reconocimiento a todos los biólogos y conservacionistas que trabajan para ayudar a conservar las especies de primates actuales.

5. Queremos declarar que los seres humanos no estamos separados de la naturaleza, sino que somos parte de la naturaleza, ya que nos relacionamos con ella en las interacciones ecológicas y por nuestro origen evolutivo.

6. Manifestamos que nos sentimos orgullosos de ser homínidos y de que nuestros parientes más cercanos sean los simios africanos. La anatomía comparada y la genética nos muestra esta relación filogenética y tal hecho no nos hace menos como seres humanos.

7. Queremos que el conocimiento de los orígenes humanos que nos revela la ciencia esté disponible en todas las escuelas y denunciamos el bloqueo que hacen de ello los grupos fundamentalistas religiosos.

8. Manifestamos que la oposición que hacen los creacionistas respecto al parentesco de los humanos con los demás primates y de nuestra evolución es científicamente deshonesta y responde solamente a intereses doctrinales. Los creacionistas tienen derecho a creer lo que deseen pero no pueden pretender pasar por alto el testimonio fósil, ni del ADN, ni de hacer pasar sus convicciones religiosas como una explicación al mismo nivel de la ciencia

Ahí queda eso.

Lémur de cola anillada (Lemur catta), detalle de la mano

Nuevos puzzles

Últimamente mi colección de puzzles cuboides y similares se ha ampliado bastante, así que voy a aprovechar para contaros las nuevas adquisiciones.

Este es un cubo normal 3x3x3 que me trajeron unos amigos de Dublín. No tiene nada de particular excepto por tener dibujos en las caras. Esto puede parecer una tontería pero no lo es, ya que si se resuelve normalmente lo más probable es que las piezas centrales de cada cara no estén orientadas cuando se acabe. Esto nos obliga a realizar unos movimientos de orientación de centros por pares que se cuentan aquí.

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Este es el llamado “mirror blocks”. Un “simple” cubo 3x3x3 con las caras espejadas  y de tamaño desigual. Aunque topológicamente es un 3x3x3 normal, la situación descentrada de los ejes de rotación y el tamaño desigual de las piezas hace que en un abrir y cerrar de ojos aquello se convierta en un berenjenal de tres pares de narices, con la dificultad de que en ausencia de colorines es muy difícil retener a qué lugar corresponde cada pieza. Teóricamente los algoritmos para resolver el cubo normal son suficientes, la dificultad estriba en identificar el destino de cada pieza. No he podido resolverlo aún. Uno de ellos me lo trajeron unos amigos de Japón (hasta hace poco sólo lo vendían allí y de hecho las instrucciones, para mayor despiporre, están sólo en japonés), el otro lo había encontrado antes en un Toys’r us.

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Esta es una novedad en el mundo de los puzzles: el Rubik’s 360, que salió el año pasado. Una de las gracias está en que fue diseñado por el propio Erno Rubik, algo sorprendente, ya que las distintas variantes de su cubo original, que son legión, las han diseñado otras personas, y la verdad es que creo que no era de esperar que este señor sacara nuevos puzzles.

Sin embargo, este puzzle es totalmente distinto a los puzzles combinatorios a pesar de su nombre, lo cual no le quita cierta gracia. Consta de tres esferas concéntricas perforadas que giran entre sí alrededor de unos ejes. En su interior hay seis bolitas de colores que deben colocarse en unos compartimentos de la esfera externa. No es un puzzle combinatorio, sino que se requiere cierta maña y pulso para aprender a girar las esferas de forma que las bolitas pasen por los orificios hasta llegar a su compartimento definitivo.

Y para terminar…

¡El inigualable cubo de Rubik para rubias!

¿Cuál es tu aminoácido favorito?


La pregunta se las trae, pero por una vez no es cosa mía (o casi). Resulta que hace poco Migui amenazó con borrar del twitter al que no adivinase cuál era su aminoácido favorito. Al parecer iba de coña, pero cuando quiso darse cuenta, varios ya habíamos respondido poniendo en evidencia que, de hecho, hasta para los aminoácidos tenemos nuestras preferencias (para bien y para mal). La cosa se acabó saliendo de madre y al final decidimos que había que hacer una encuesta para saber si lo que parecía que eran un elenco moléculas de favoritas estaba realmente generalizado (no digo cuáles para no mediatizar al personal).

Bueno, al grano. Se os va a pedir que votéis por vuestro aminoácido favorito y por aquel que os caiga más antipático. El criterio puede ser la belleza de su estructura, lo simpático que suena, lo reactivo que es… lo que sea, pero por favor, no votéis a lo loco. Si no os acordáis bien de los aminoácidos, echad un vistazo a la imagen de recuerdo de abajo para, por lo menos, poder opinar con criterio y si no ¡no votéis! ¡Esto es una encuesta seria! En el improbable caso de que nunca os haya dado por pensar con qué aminoácido os lleváis mejor y peor, no hace falta que contestéis a la encuesta. Diario de un copépodo seguirá ofreciendo otros contenidos para todos los públicos más adelante.

Tabla-recordatorio de los 20 aminoácidos codificados en los genes de los eucariotas

En la encuesta sólo se incluyen los 20 aminoácidos “normales”, codificados para los eucariotas. Si tu favorito es la selenocisteína o la formil-metionina, se siente.

Los nombres de los aminoácidos están desordenados aleatoriamente para evitar sesgos. La encuesta estará activa una semana.

¡A votar!

Bicentenario del nacimiento de Asa Gray (y otras efemérides menores)

Los aniversarios son coincidencias sin importancia, o visto de otra forma, un momento tan bueno como cualquier otro para recordar cosas. Alguna otra vez los he aprovechado para hablar de científicos ilustres como Linneo o, más recientemente, celebrando el bicentenario de Darwin que nos dejó a todos empachados. Sin embargo esta mañana me he enterado de que hoy se cumplen 200 años del nacimiento de Asa Gray, y pese que no he tenido tiempo de preparar nada en condiciones, pues aquí os lo digo para que lo sepáis y para que la singular ocasión no pase de largo otros 100 años en esta santa casa.

Asa Gray, antes de visitar a Darwin

Asa Gray fue posiblemente el botánico más importante de Estados Unidos durante el siglo XIX, desarrollando su actividad académica en la universidad de Harvard. En aquellos tiempos la flora del continente Norteamericano era en gran medida desconocida, especialmente en los territorios aún inexplorados científicamente del lejano oeste. De lo que es la parte nororiental del país, fue el responsable de la publicación de una flora que se convirtió en referente indispensable incluso hasta nuestros días conocida como el Gray’s Manual (del cual me agencié una edición de 1868 en mi segunda visita a Boston).

En sus viajes por las desconocidas Montañas Rocosas descubrió un hecho sorprendente: que la flora del este y oeste del subcontinente apenas tienen nada que ver. De hecho le llamó la atención que la flora del este norteamericano parecía más similar a la del este asiático que a la que se daba en las Rocosas. A veces este fenómeno se denomina precisamente “disyunción de Asa-Gray“, y se trató aquí cuando hablé de la flora de Nueva Inglaterra.

Gray es también muy conocido por ser amigo personal de Darwin y promover la publicación de sus obras en Estados Unidos. Siendo teísta, tenía sus diferencias con el inglés, lo que nunca impidió que mantuviesen una estrecha amistad hasta la muerte. En una ocasión visitó a Don Carlos en Inglaterra cuando ambos ya eran científicos sabios y de prestigio, y a Asa le gustó la tupida barba de Darwin y decidió que también le sentaría muy bien.

Asa Gray, después de visitar a Darwin

Me gustan estos detalles que hacen ver que detrás de estas figuras había personas. Llega el tío a Inglaterra, le mola el aspecto barbudo de su amigo y se deja crecer barba (y luego se lo cuenta por carta, creo recordar).

Pues eso, un post rápido e improvisado en un día con mucho ajetreo porque resulta que comparto algo con el señor Asa Gray, y es que cumplo años el 18 de noviembre (eso sí, 170 menos, que todo hay que aclararlo). Esta coincidencia me la ha hecho saber Raven, con quien también compartimos la feliz fecha del nacimiento y al que aprovecho para dedicarle este post en su 24º aniversario. ¡A ver si la influencia botánica del sr. Gray le ayuda a superar definitivamente sus dificultades con la ciencia de las plantas!

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